犹他州位于美国西部山区,地处高原地带,而它的首府盐湖城,则位于犹他山谷地带,两面环山。因为这独特的地理位置,居住于盐湖城总让人有一种与世隔绝的感觉。山区常年积雪、地势陡缓恰好,让它成为滑雪爱好者的天堂。除此之外,盐湖毗邻众多著名的国家公园,所以远足也是当地的一大生活消遣。

如果生活上的娱乐仅仅如此的话,那么这样的盐湖城不免有些沉闷、缺乏一些城市的喧闹。这时,和美国很多其他内陆大城市的情况一样,竞技体育为盐湖城注入了城市应有的生机。

在盐湖城的体育中扮演最大角色的,莫过于美国职业篮球联赛(NBA)的犹他爵士队。爵士队的主场球馆位于盐湖城的市中心。尽管盐湖城是美国内陆三大城市之一,但是它市中心并不算繁华,甚至比不上国内三线城市。在平时,行人不多,多少显得有些冷清。但每到比赛日的夜晚,景象就大不相同。华灯初上,来自盐湖城周边郊区城镇的人们就相约而来。有些朋友结伴,有些则全家出动。短短几十分钟内,市中心便人山人海、车水马龙。也就在这时候,盐湖城稍微展现了它作为大城市的一面。

当地居民对犹他爵士队的热爱也是出了名的。1979年,爵士队从爵士乐之乡新奥尔良市搬迁到盐湖城。在经历短暂的不顺之后,爵士队便在这座高原城市站稳了脚跟,收获了万千拥趸。在这40年间,爵士队有过巨大的辉煌。比如,在上世纪90时代后期,那个最为爵士球迷津津乐道的年代,在一代篮球名帅斯隆的带领之下,拥有“爵士双煞”约翰·斯托克顿和卡尔·马龙的爵士队两次闯入总决赛,给篮球之神迈克尔·乔丹和他的公牛队制造了足够的麻烦,差点问鼎总冠军。当然,爵士队也经历过低谷和重建的阵痛。但是,无论主队的表现如何,犹他的球迷对爵士队的支持从来不会退减。即便在球队最不济的时候,主场的坐席也不会空空如也。这一点让其他同样处于小城市的NBA球队羡慕不已。

每当球迷进入主场球馆,他们就会不遗余力地给予主队支持。在现场主持人的指引之下,球迷疯狂地为主队打气,必要的时候还会毫不留情地给裁判和客队最响亮的嘘声。所以,爵士队主场成为了很多客队球员最讨厌的球馆:比赛一开始,他们的耳朵就开始嗡嗡作响,直至到最后听觉麻木;当然,另外一个原因是盐湖城地处高原,剧烈运动可能会导致高原反应。

很多人曾经试图分析为什么当地居民对爵士队那么狂热。有人认为这和当地的文化有关。在摩门教的影响之下,当地很多居民的生活有诸多约束,比如不准喝咖啡、不准喝酒等。观看竞技体育则为他们情绪的另一面提供了一个完美的宣泄出口。在球馆里,他们可以不顾一切地呐喊、发泄。有些人则认为这和爵士队拥有者的经营策略有关。犹他爵士队是盐湖城,甚至于整个犹他州,唯一的职业大联盟球队(注:在美国,大城市一般会拥有多支大联盟球队)。在其它大联盟球队(比如冰球队、棒球队)未能被引入盐湖城的情况之下,犹他爵士队几乎垄断着整个职业体育的市场。

这些分析不无道理,但是还有其他一些重要原因不容忽视。在盐湖城的40年间,犹他爵士队一直深耕它与当地居民的联系。一方面,球队的经理层一直鼓励球员参与到当地社区生活,开展各种各样的福利建设活动。另一方面,爵士队不会忽视任何一个夜晚的球赛。球员们会竭尽全力地表现,回报那些拖着疲惫身躯到达球馆的上班族、回报那些辛劳大半月才能携带子女到场观看的工薪父……

当然,另外一个重要的原因是爵士队一直努力地寻找与当地文化的契合。爵士队不追求繁华的球队阵容。和纽约、洛杉矶等一些大城市的球队不同,它很少花大手笔买进明星球员。相比之下,它显得非常朴实而且有耐心。正是凭借这些品质,爵士队一步一个脚印,差点两次问鼎总冠军。也正是凭借这些品质,爵士队一直是季后赛的常客,一直是一支不可被低估的球队。同样的,身处贫瘠高原的犹他人,凭借着务实和进取的态度,将原本处于沙漠的盐湖城改造成欣欣向荣的绿洲。

本赛季犹他爵士队总体上延续了赛季的良好战绩,在竞争激烈的西部赛区尚能保持在第四名的位置。二月初的盐湖城依旧寒风阵阵,银装素裹。夜幕刚刚降临,市区的街道就开始热闹起来。球馆门外不出意料地挤满了等待入场的球迷,而“Go! Jazz!”的喊声响彻夜空。“派对”即将开始。